College kann teuer sein, aber nicht unbezahlbar

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Inmitten der scheinbar ständigen Nachrichten über steigende College-Kosten stach eine aktuelle Schlagzeile hervor. Die profilierten Hochschulen haben ihre Studiengebühren im laufenden Studienjahr überhaupt nicht erhöht.

In einem Bericht der Nationalen Vereinigung unabhängiger Hochschulen und Universitäten wurden 24 private Hochschulen vorgestellt, die sich 2012-2013 gegen eine Erhöhung der Studiengebühren entschieden hatten. Acht Schulen haben tatsächlich die Studiengebühren gesenkt. Insgesamt wird erwartet, dass die Netto-Studiengebühren – der Betrag, den die Schüler tatsächlich zahlen, der sich drastisch von den Aufkleberpreisen unterscheiden kann – in diesem Schuljahr weiter steigen werden. Der prognostizierte Mediananstieg von 2,6 Prozent ist jedoch geringer als der Anstieg der Vorjahre. (1)

Ein Teil des Wandels ist wahrscheinlich auf einen demografischen Wandel zurückzuführen. Der "Echo-Boom", bei dem die Geburtenraten vorübergehend anstiegen, als Baby-Boomer eigene Babys hatten, begann vor etwa 18 Jahren zu schwinden. Infolgedessen werden in den kommenden Jahren weniger potenzielle Studienanfänger für Schulen eingestellt. Fast die Hälfte aller Universitäten rechnet laut einer Umfrage von Moody's Investor Services bereits mit einem Rückgang der Einschreibungen. Eine geringere Nachfrage sollte zu niedrigeren Preisen führen.

Bis vor kurzem schienen die traditionellen Gesetze von Angebot und Nachfrage jedoch nichts mit der Preisgestaltung für Hochschulen zu tun zu haben. Das scheint sich auch zu ändern.

Junge Menschen und ihre Eltern haben sich lange so verhalten, als ob beim College kein Ausgabenbetrag zu hoch wäre. Aber wenn wir das College als rein finanzielle Investition betrachten, ist es ziemlich leicht, zu viel auszugeben. Eine Analyse des erwarteten Einkommens von Hochschulabsolventen aus dem Jahr 2008 ergab, dass sich teure Elite-Hochschulen im Vergleich zu ihren weniger teuren Kollegen selten auszahlen. Während Privatschulabsolventen mehr verdienten, reichte es im Allgemeinen nicht aus, um die zusätzlichen Studiengebühren zu rechtfertigen.

Das bedeutet nicht, dass sich das zusätzliche Geld für kleinere Klassen, hochmoderne Labors oder den Zugang zu prominenten Fakultäten nicht lohnt. Aber es bedeutet, dass Schüler und ihre Eltern genau hinschauen sollten, was sie bekommen. Da die Eltern zwischen der Unterstützung alternder Verwandter und der Zahlung von Studiengebühren für die nächste Generation gequetscht sind und Senioren, die an ein College gebunden sind, angesichts ungewisser beruflicher Aussichten über die Idee nachdenken, Schulden zu akkumulieren, konzentrieren sich beide Gruppen zunehmend auf das Endergebnis. "Familien achten mehr auf das Verhältnis von Kosten, Preis und Wert als zuvor", sagte John M. McCardell Jr., Vizekanzler von Sewanee: Die Universität des Südens, gegenüber der Washington Post. (1) Seine Universität in Tennessee hat 2010 die Studiengebühren gekürzt.

Hochschulen müssen sich ihrerseits an die Idee gewöhnen, dass sie ein Produkt liefern und dass sie, wenn sie ihre Kunden behalten wollen, sicherstellen müssen, dass sie einen angemessenen Wert bieten. Das Einfrieren der Studiengebühren ist ein Zeichen dafür, dass zumindest einige von ihnen diese Lektion lernen – obwohl sie möglicherweise nicht glücklich darüber sind. Im Gespräch mit dem Wall Street Journal beklagte Donald Farish, der Präsident der Roger Williams University in Bristol, R. I.: "Wenn wir zu Gebrauchtwagen-Losen geworden sind, hilft Gott uns allen. Aber so scheint es zu sein." (2) Farishs Schule ist eine von denen, die in diesem Jahr keine Studiengebühren erhoben haben.

Neben der Frage der Kosten pro Studienjahr gibt es berechtigte Fragen, wie viel akademische Ausbildung für bestimmte Berufe tatsächlich erforderlich ist. Pilotprogramme an der New York University und anderen medizinischen Fakultäten stellen die erhaltene Weisheit in Frage, dass zukünftige Ärzte vier Jahre im Klassenzimmer brauchen. Durch die Konsolidierung des Lehrplans haben sich die Programme ein ganzes Jahr von der Ausbildung einiger Schüler abgeschnitten, ohne dass offensichtliche nachteilige Ergebnisse erzielt wurden. Einige juristische Fakultäten haben auch anerkannt, dass ihre Studenten ohne so viel Studium wahrscheinlich genauso gut auskommen könnten. Da die Regeln der American Bar Association vorschreiben, dass Rechtsschulen drei Jahre Unterricht anbieten, konzentrierten sich die Reformbemühungen der Rechtsschulen darauf, den Schülern zu ermöglichen, mehr aus ihrer Zeit herauszuholen, anstatt sie den gleichen Betrag wegnehmen zu lassen und die Schule früher zu verlassen.

Ich gehe davon aus, dass der Druck für Hochschulen, den Wert zu steigern, in den nächsten zehn Jahren nur noch zunehmen wird. Dies gilt insbesondere dann, wenn wir dringend benötigte Reformen der Akkreditierungsstandards sehen, die es gewinnorientierten Online- und ausländischen Schulen ermöglichen würden, auf einem ausgeglichenen Feld mit den etablierten Akteuren zu konkurrieren.

Natürlich können Hochschulen die Preise nicht einfach senken, ohne entsprechende Änderungen an ihren Betrieben vorzunehmen, um die Kosten zu senken. Für einige Schulen könnte die Konsolidierung von Standorten oder sogar die Zusammenlegung derzeit getrennter Einrichtungen eine Antwort sein. Für andere Schulen wird die Lösung darin bestehen, Programme wie Universitätsdruckmaschinen zu beenden, die Geld kosten, ohne die Ausbildung der Schüler direkt zu verbessern. An den meisten Schulen erfordert eine erhebliche Kostensenkung Änderungen, die sowohl für die Fakultät als auch für die Administratoren von großer Bedeutung sind.

In dem Maße, in dem die Hochschulen bereits anfangen, zumindest in geringem Maße auf die Marktkräfte zu reagieren, ist es für Studenten und ihre Eltern nicht zu früh. Die Entdeckungserfahrungen, die mit der College-Ausbildung einhergehen, mögen von unschätzbarem Wert sein, die Colleges selbst jedoch nicht.

Quellen:

1) Die Washington Post, "Mehr private Hochschulen halten Unterricht"

2) Das Wall Street Journal, "Der Druck, die Studiengebühren zu senken, drückt die Colleges zusammen"

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